El liberalismo y el socialismo son las principales ideologías que compiten por el apoyo social en los países democráticos. Mientras la primera ideología pone el acento en las libertades individuales y la propiedad privada como valores esenciales, la segunda lo hace en la igualdad y en la solidaridad.

El olvido de la fraternidad suscitó muy pronto reacciones contra las extremas desigualdades sociales que persistían dentro de las democracias. Las dos ideologías que vienen disputando la opinión pública en las sociedades democráticas occidentales y que inspiran a los principales partidos políticos, son conocidas bajo el nombre de liberalismo (interpretada en general como ideología de derechas) y socialismo (o ideología de izquierdas).

Por otro lado, hay que tener en cuenta que la democracia tardó años en adoptar un carácter universal. Llamamos democracia universal a aquella que reconoce la condición de ciudadanos a todos los individuos mayores de edad sin distinción de condición económica o social, raza, sexo o creencia religiosa.

Durante muchos años muchos países negaron el derecho a participar activamente en política a los individuos que no fuesen propietarios o a grupos raciales (como en el régimen de Apartheid, vigente en sudáfrica hasta 1991) y las mujeres no obtuvieron el derecho a votar hasta comienzos del siglo XX.

Aún en la actualidad existen numeros países que están lejos de aplicar los criterios básicos de una democracia universal, bien porque carecen de instituciones representativas, bien porque ponen límites al ejercicio de las libertades de los ciudadanos, bien porque continúan estableciendo restricciones a la participación política de sectores de la sociedad.

Es preciso tener en cuenta que hasta ahora se está hablando sobre la base de los valores, en relación con los ciudadanos de un Estado; pero, en la actualidad, ya no es posible que un individuo tome en consideración tan solo lo que afecta a sus conciudadanos; si la percepción de las desigualdades dentro de un Estado conduce a exigencias de solidaridad (que no es sino el nuevo nombre de la vieja fraternidad revolucionaria) de los más favorecidos con respecto a los más desfavorecidos, eso mismo está siendo reclamado a escala internacional.

Socialismo y liberalismo

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