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RELOJES DE ARENA, SÍMBOLO DEL PASO DEL TIEMPO

   Los relojes de arena consisten en dos recipientes de cristal en forma de pera, una arriba y otra abajo, dispuestas de manera simétrica y conectadas por su parte estrecha. La arena cae desde el recipiente de arriba al de abajo en un tiempo determinado. No hay mucha documentación sobre el origen de estos relojes aunque se cree que no fueron inventados en la antigüedad como sus predecesores los relojes de agua o clepsidras. Aunque no está del todo comprobado se cree que fue un invento medieval de un monje francés de la catedral de Chartres llamado Liutprando que vivió en el siglo VIII. La representación pictórica más antigua de un reloj de arena se halla en un fresco de 1338 titulado Templanza, de Ambrogio Lorenzetti.

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   Desde la Edad Media hasta el siglo XVI en que los relojes mecánicos se empezaron a desarrollar y generalizar, era común ver relojes de arena en los hogares, en las iglesias, en los lugares de trabajo y en los buques. Los relojes de arena eran objetos baratos, bastante fáciles de conseguir, y al no tener ninguna tecnología eran muy sencillos de utilizar y no requerían ningún conocimiento especial.

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   Desde que se inventaron los relojes mecánicos, los relojes de arena cayeron en desuso y la gran mayoría de los existentes se utilizan sólo como elemento decorativo: no obstante todavía se utilizan en algunos casos. Los relojes de arena no sirven para medir el tiempo que se tarda en realizar o en suceder algo, sino para conceder un tiempo determinado a una actividad. Por ejemplo, no sirven para medir el tiempo que tarda una persona en hacer cierto recorrido (a menos que coincida exactamente con la caída de toda la arena),  pero sí que se utilizan relojes de arena para medir el tiempo que queremos concederle a una pausa en un trabajo, tener el termómetro puesto, hervir huevos, u otorgar un tiempo concreto a un jugador en algunos juegos de mesa, juegos que se venden con sus pequeños relojes de arena incluídos.

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   La mayoría de los relojes de arena miden un número de minutos, aunque también hay algunos que miden unos segundos o que miden una o más horas. Respecto al material, los relojes de arena suelen estar enmarcados en dos plataformas circulares de madera, una arriba y otra abajo, unidas entre sí por tres columnas, pero este marco también pueden estar realizado en metal, y los diseños más modernos utilizan la resina y el plástico. Los recipientes tradicionales siempre han sido de cristal, pero hoy en día también se fabrican de plástico transparente. Y en cuanto a la arena, no todos los tipos de arena valen para estos relojes, ya que alguna tiene los granos demasiado angulosos que no fluyen bien por el pequeño pasillo central; la arena debe ser fina. Antes se usaban otros materiales como alternativas a la arena, tales como mármol en polvo o cáscara de huevo quemada. En los diseños modernos, se utiliza arena pintada de diferentes colores. En las últimas décadas, los diseñadores han dado rienda suelta a su imaginación para crear relojes de arena originales que se parecen poco a los tradicionales.

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Relojes de arena gigantes

   En algunos lugares del mundo se han instalado gigantescos relojes de arena. Unos son permanentes, como el llamado Rueda del Tiempo, que está en Budapest y mide 8 metros. O el reloj de arena del Museo de la Arena en Nima, Japón, que mide 6 metros. Ambos tienen arena para medir un año de tiempo. Otros relojes de arena gigantes son provisionales, como el que instaló Greenpeace en Santiago de Chile, que medía 4 metros, para protestar contra el cambio climático. O el que montaron en la Plaza Roja de Moscú para promocionar un coche BMW. Este último medía casi 12 metros y hasta el momento ha sido el más grande de los relojes de arena que se han construído.

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   Independientemente de que estos relojes tengan mayor o menor utilidad, de que hayan caído en desuso o no, y de que existan diseños que ya no se parecen a los modelos tradicionales, es innegable que si algún tipo de reloj simboliza el paso del tiempo, ésos son los relojes de arena.

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