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El descubrimiento de la radiación ultravioleta está asociado a la experimentación del oscurecimiento de las sales de plata al ser expuestas a la luz solar.

Fue en 1801 que el físico alemán Johann Wilhelm Ritter que tras unos estudios descubrió que los rayos invisibles situados justo detrás del extremo violeta del espectro visible eran especialmente efectivos oscureciendo el papel impregnado con cloruro de plata, y denominó a estos rayos, rayos desoxidantes. Para enfatizar su reactividad química y para distinguirlos de los rayos calóricos, ya descubiertos por William Herschel que se encontraban al otro lado del espectro visible.

Ya poco después se adoptó el término, rayos químicos, y estos dos términos, rayos calóricos y rayos químicos, permanecieron siendo bastante populares a lo largo del siglo XIX, finalmente estos términos fueron dando paso a los más modernos de radiación infraroja y ultravioleta respectivamente.

Las aplicaciónes de estos rayos son varias, una de ellas es como forma de esterilización, junto con los rayos infrarrojos, que pueden eliminar toda clase de bacterias y virus sin dejar residuos, a diferencia de los productos químicos.

Ahora está en estudio la esterilización UV de la leche como alternativa a la pasteurización.

Ya se sabe que las lámparas fluorescentes producen radiación UV a través de la ionización de gas de mercurio a baja presión, y un recubrimiento fosforescente en el interior de los tubos absorbe la radiación UV y la convierte en luz visible.

La luz ultravioleta es conocida como luz negra, y para generar este tipo de luz se usan unas lámparas fluorescentes especiales, y estas lámparas se usa sólo un tipo de fósforo en lugar de los varios usados en las lámparas fluorescentes normales.

La radiación ultravioleta, al iluminar ciertos materiales, se hace visible debido al fenómeno denominado fluorescencia, y este método es usado comúnmente para autenticar antigüedades y billetes.

Hemos de entender que los humanos al igual que la mayoría de los mamíferos somos incapaces de identificar el color ultravioleta, ello se debe a la razón de que nuestros primeros ancestros mamíferos del Cretácio eran principalmente nocturnos con el objeto de pasar inadvertidos y huir del gran poder de depredación de los dinosaurios, y ese patrón hizo perder a nuestros antepasados los fotorecestores ultravioleta y rojo.

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