Los priones son los agentes infecciosos causantes de un grupo de enfermedades neurodegenerativas letales en mamíferos, conocidas como encefalopatías espongiformes transmisibles. Estas patologías se clasifican atendiendo bien al huésped que las padece o a su etiología (Figura 21.'l). Estos agentes son capaces de amplificarse dentro de un mismo huésped causando una lesión espongiótrca en el
sistema nervioso central y de transmitirse de huésped a huésped con elevados tiempos de incubación. A diferencia de los agentes infecciosos convencionales, los priones son resistentes a tratamientos que inactivan ácidos nucleicos, pero son sensibles a tratamientos que destruyen o desnaturalizan proteínas. Sin embargo, comparten con los agentes infecciosos convencionales la existencia de una variabilidad de inóculos (o estirpes) dentro de la misma especie (distinguibles por el patrón de la lesión y la magnitud del tiempo de incubación) y de la barrera de especie en su inefectividad.

La búsqueda de la entidad molecular constitutiva de este agente reveló como componente mayoritario -si no único-, una proteína, PrPs' (proteína del prión de scrapie), y la ausencia de un ácido nucleico específico. Esta proteína resultó ser un confórmero anormal de una proteina celular del huésped (PrPc) (Figura 21 .2). El proceso de transformación, conocido como conversión, es de naturaleza postraduccional, y requiere un medio ácido y condiciones semidesnaturalizantes La conversión supone la reorganización de la molécula desde una estructura mayoritariamente helicoidal a otra cuyo elemento principal es la estructura extendida. Este cambio conformacional lleva asociado la aparición de las siguientes propiedades:

1) Pérdida de la sensibilidad de proteasas (mientras PrPc se digiere en su totalidad, PrPsc se genera un fragmento límite conocido como PrP ,27-30-) y prolongación del tiempo de vida (el tiempo de vida medio de PrPc es de aproximadamente 4 h; el de PrPsc en ausencia de PrPc es de 40 h)

2) Pérdida de la solubilidad en detergentes iónicos (PrPc es soluble en sarcosyl a I 2%, mientras que PrPsc es insoluble).

3) Disminución del grado de exposición al disolvente (zonas expuestas en PrPc, como epítopos y glucolipidos GPI, se encuentran enmascarados en PrPsc.

Los Confórmelos PrPc y PrPs Comparten una misma estructura primaria y una gran heterogeneidad molecular debido a las cadenas de azucares que se manifiestan electroforéticamente como una banda difusa de 33-35 kDa de masa molecular (Figura 21.2). La digestión de PrPs' con proteinasa K produce.la escisión de la región N-terminal, permaneciendo un nucleo resistente, también heterogéneo, con una masa molecular de 27-30 kDa (PrP 27-30). Ambas formas, PrPc y PrPs', son diferenciables entre sí por numerosos indicadores. No obstante, existe una gama de formas intermedias como PrPsc-sen (PrPSc sensible a la digestión proteolítica y formas de PrPc que pueden exhibir propiedades tipo PrPsc y no por ello ser propagativas. A la forma PrP intermedia entre PrPc y PrPsc se la denomina PrP*.

Forma de Priones

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