La palabra "mate" tiene su origen en el vocablo quechua "mati" que significa calabaza.

Se ha utilizado y se utiliza hoy en día esta palabra para designar una bebida elaborada a partir de la yerba (ilex paraguariensis), producto para tomar en infusión, que se prepara con las hojas de Kaá en países de Sudamérica, tales como Uruguay, Argentina, Paraguay y sur de Brasil.

Así como hay pueblos cafeteros netos, en algunos de estos países se toma mucho esta infusión diariamente, como es el caso de Uruguay.

Es una bebida estimulante, tónica, diurética, digestiva, exitante. Es rica en vitaminas y es natural.

El ritual de la bebida practicado originalmente por nativos, resultaba una suerte de amenaza para los recién llegados conquistadores europeos, que desconocían tal práctica y sus efectos. Se condenaba a los tomadores de mate y se les consideraba "haraganes" holgazanes, sosteniendo que este rito paralizaba muchas horas al día a la gente sin otra justificación que el ocio.

De hecho todo intento de erradicarlo fue inútil. Lo cierto que ha logrado sobrevivir a los embates colonizadores y se ha tornado un símbolo dentro de las regiones que lo consumen.

Los pobladores de la Banda Oriental (hoy Uruguay), consiguieron yerba muy tempranamente debido a los intercambios con la población guaraní; y desde entonces los habitantes de estas tierras practican la "ceremonia" de compartir la bebida. En el campo, en la ciudad, antes, después, durante el trabajo, en las playas, paseos, en la calle; a los uruguayos siempre les acompaña un mate. Hay quienes sólo lo toman individualmente, la mayoría en familia o con amigos; pero también hay quienes lo toman en grandes "ruedas del mate".

En Uruguay el mate es el compañero por excelencia y ayuda a mantenerse despierto debido a su componente de cafeína. Este país es porcentualmente el mayor consumidor de yerba mate del mundo; ya que el mate aquí puede considerarse un factor de identidad nacional.

El antropólogo uruguayo Daniel VIdart dice: "tras el ademán litúrgico de preparar, cebar y tomar el mate hay una concepción del mundo y de la vida....el mate vence las tendencias aislacionistas del criollo....empareja las clases sociales....y en todos los tiempos fue el mate el que hizo la rueda y no la rueda la que trajo al mate.

Ritual del Mate

Para preparar el mate se necesitan ciertos elementos indispensables: el recipiente de mate, el agua caliente que puede estar en la caldera o en un termo para mantener la temperatura, la bombilla y la yerba mate.

El recipiente del mate está hecho con el fruto de una calabaza, cortado a la mitad.

Para cebar el mate se debe "curar" la calabaza dejándola algunos días con yerba usada o también puede hacerse con grapa, caña o alguna bebida alcohólica fuerte. Sin embargo en algunas zonas se utliza una tacita para cebar mate o cualquier recipiente, según el país donde se toma. Se puede tomar dulce o margo. Hay personas que le adicionan hojitas de diferentes tipos de hierbas medicinales o aromáticas, para realzar su sabor y propiedades.

El agua con que se toma el mate, si está caliente, se utliza para tomar mate amargo, dulce o cocido; mientas que si el agua está fría, se llama tereré y se consume en Paraguay como bebida refrescante.

El recipiente del mate se llena de yerba hasta no más de 2/3 partes de su capacidad, luego tapando con la mano la boca del mate, se inclina y se asienta suavemente la yerba contra un sector de la boca del mate.

Debe quedar un hueco del lado opuesto, donde se le agrega un poco de agua tibia (para que no se queme la yerba y pierda el gusto), sin desmoronar ni mojar el promontorio o montaña de yerba que habíamos dejado contra un sector de la boca del mate.

Esto último es para que la yerba se remoje y se hinche. Luego que el agua tibia se haya sido absorbida por la yerba, introducimos la bombilla (que puede ser de metales nobles como el oro o la plata, o quizás de alpaca u otros metales), enterrándola hasta tocar el fondo y luego se le realiza un pequeño movimiento de palanca hacia atrás.

Después que dicha bombilla este situada en su lugar y se tenga el agua en el termo o la caldera, se riega sobre el límite de la yerba seca y la húmeda. Recordando como siempre no mojar toda la yerba seca, porque luego de tomar varios mates, sobre un mismo sector la yerba va a ir mermando en sabor. De modo que se irá girando el mate (en sentido horario o antihorario dependiendo la costumbre del cebador), quitando la bombilla y corriendo con ella la montaña de yerba de forma tal que siempre se este frente a ella.

La costumbre del mate.....

El uruguayo es el que más se moviliza a todas partes don el mate. Es el que muy a menudo utiliza el termo para transportar el agua caliente y matera (recipiente generalmente de cuero donde se guarda mate y termo); mientras que en otros países, como Argentina, el mate se resume al ámbito familiar y hogareño y se sirve el agua caliente desde la llamada "pava" o caldera; aunque ultimamente los argentinos cada vez más están adoptando el termo para poner el agua caliente, aunque lo siguen tomando más bien dentro del hogar.

Por la mañana temprano y al anochecer son los momentos que con más frecuencia se toma mate, pero también puede tomarse como aperitivo. Es común encontrar trabajadores nocturnos con el mate como compañero de tareas, siendo inimaginable un sereno o un taxista nocturno sin su equipo de mate.

Difícilmente pueda imaginarse un hogar uruguayo sin el mate.

Si bien se podría pensar que en cierto modo el mate es como el café o el té; se diferencia en estas infusiones, en que no es posible entrar a un bar y pedir un mate. Esto deja de manifiesto su caracter más que nada familiar. El el mate se prepara en el hogar.

Es la bebida nacional de Uruguay. A diferencia de otros países, es bebido a toda hora y en todo lugar. Es unificador social. Es el compañero de reuniones con amigos y familiares, infaltable en el campo o en un paseo al aire libre, en la previa de un asado a la parrilla, en las interminables horas de estudio y en las agradables caminatas por la placentera rambla (costanera) uruguaya.

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