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Material blanco y compacto se puede encontrar en los colmillos de elefantes y en los dientes de vertebrados. Antes de la invención del plástico se usaba para hacer bolas de billar, botones, teclas de piano, etc. También se han tallado desde la antigüedad figuras artísticas para decoración que en ocasiones han alcanzado un gran valor. Algunas culturas como los griegos, egipcios o romanos han utilizado el marfil para adornar sus templos y en la Biblia se menciona el trono de Salomón que presentaba marfil con incrustaciones de oro.

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La alboraira es el arte de tallar el marfil para realizar objetos, es una labor muy parecido a la escultura, no obstante, para tallar el marfil hace falta cierta especialización ya que presenta muchas diferencias del mármol u otros materiales. Los colmillos más usados para tallar son los colmillos de elefantes africanos y asiáticos aunque son bastante diferentes entre si. Los colmillos africanos presentan una composición romboidal y los asiáticos están formados por óvales alargados.

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Los objetos tallados en marfil más antiguos que se han encontrado proceden del paleolítico. Durante la época bizantina del Imperio Romano el marfil se utilizó mucho para decoración religiosa, una costumbre que se extendió desde la Edad Media hasta el Renacimiento. En China se ha considerado siempre al marfil un material precioso alcanzando su mayor apogeo en el siglo XIX. Se ha usado especialmente para objetos de decoración pero también para mangos de espejos de mano, elementos de tocador y diversos tipos de joyería.

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Después de que un satélite detectara una gran masa en el subsuelo de Siberia (se pensó que era petroleo) resultó ser un cementerio de mamuts que permanecía oculto hace millones de años y se considera el mayor cementerio que se ha encontrado. Recientemente una empresa ha realizado piezas de adorno con los colmillos de estos antiguos mamuts que tienen una antigüedad de entre 20 o 30 mil años. Sin duda los collares, pendientes, pulseras, etc, por su entigüedad despertarán mucha curiosidad, pero por otra parte no creo que su precio este al alcance de todos los bolsillos.

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