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Antes de la aparición del plástico, el marfil era utilizado para muchas utilidades pues por su dureza se hacían bolas de billar, teclas para los pianos, botones, colgantes, etc. Anteriormente, los griegos y egipcios ya lo usaban para decorar sus salones y muebles y se cuenta que Salomón tenía un trono de marfil con incrustaciones de oro y en Grécia se hicieron grandes estátuas de este material como la de Atenea y la de Zéus

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En los últimos años se ha incrementado nuevamente este tráfico de marfil del elefante africano propiciado por los chinos que al tener un crecimiento económico importante, demandan este material para hacer artículos de lujo. En los dos últimos años han sido intervenidas más de 20 toneladas de colmillos de elefantes lo que quiere decir que unos 400 animales han sido víctimas de la caza furtiva de los traficantes de marfil.

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Organizaciones como TRAFFIC han estado adiestrando a funcionarios para detectar embarques de marfil y frenar estas máfias que proliferan sin medida sacrificando animales y escondiendo el marfil en contenedores de embarque de forma camuflada entre otros productos. El comercio del marfil se ha realizado desde África y Asia desde hace siglos y en un principio se utilizaban esclavos para transportarlo pues hay registros desde el siglo XIV a.C. Los cazadores de marfil fueron los responsables de la extinción de los elefantes en áfrica del Norte hace 1.000 años y estas cacerías se prolongaron hasta finales del siglo XX.

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Durante unos años se paró el tráfico de colmillos de elefante pero a partir de 1970 volvió a resurgir debido a que Japón empezó a realizar demanda  y ahora ocurre lo mismo con China. Se sabe que en los últimos años, gran cantidad de colmillos de elefante africano han pasado por Oriente Medio escondidos en cajas de contrabando con destino a Taiwan y luego a Hong-Kong donde se realizan gran cantidad de objetos de adorno, joyas y figuras. La mayoría de comerciantes toman medidas para que al adquirir marfil sea de forma legal para no tener problemas, pero lo que no pueden evitar es que se siga matando elefantes de forma cruel y alarmante.

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