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CABALLITOS DE MAR: LOS PREÑADOS SON LOS MACHOS

   Los caballitos de mar son peces, pertenecen a un género llamado hippocampus, y la clasificación actual los divide en 32 especies. Varias caractarísticas los diferencian de los demás peces: los caballitos de mar tienen la cabeza en ángulo recto con el cuerpo. No tienen el cuerpo cubierto de escamas sino de anillos óseos, una especie de armadura estriada y rígida. Además, los caballitos de mar Tienen una cola prensil, que significa que tiene capacidad para agarrar o sujetar cosas, sobre todo enroscándose. También se diferencian de los demás peces en las aletas, ya que carecen de varias aletas propias de los peces. Por otro lado, los caballitos de mar nadan de manera distinta a los demás peces, ya que lo hacen en posición erecta e impulsándose con la aleta dorsal.

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   Pero la principal peculiaridad que diferencia a los caballitos de mar no sólo de los demás peces, sino de todos los demás animales, es que se trata del único animal en que es el macho, y no la hembra, el que lleva a cabo el embarazo y el parto de las crías. El inicio del proceso de reproducción es la elección de pareja, y cuando eligen una, es para toda su vida. Ambos caballitos de mar, macho y hembra, se unen entrelazando la cola y bailando una especie de danza, que algunos biólogos llaman danza nupcial.

   Después de un tiempo la hembra deja pasar los huevos por su órgano desovador, que es un órgano visible en forma de tubito, y los coloca en la bolsa incubadora del macho, donde son fecundados con su esperma. El macho tiene contracciones cuando va a parir, y lo hace con esfuerzo y sufrimiento, alumbrando varios cientos de crías en cada parto. Las crías de los caballitos de mar son mini-réplicas de sus padres, de unos 10 mm, y ya se valen por si mismas en el momento de nacer. El padre da a luz en un lugar seguro para las crías, pero aparte de eso, ni el padre ni la madre cuidan a las crías después de parirlas.

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   El tamaño medio de los caballitos de mar está en torno a los 15 cm, aunque hay un amplio abanico de dimensiones, por ejemplo en Australia existe una especie enana de tan sólo 18 mm, mientras que en el Pacífico hay otra especie que dobla el tamaño normal, llegando a los 30 cm. Se les llama caballitos porque su cabeza se parece a la de los caballos terrestres. Los caballitos de mar son depredadores que se alimentan de pequeñísimos crustáceos. Al mismo tiempo, los caballitos de mar son el alimento de otros depredadores. Tienen un sistema de camuflaje mediante el cambio de color que les sirve para confundirse con su entorno, ardid que utilizan tanto para cazar como para esconderse de sus propios depredadores. Su cola prensil les ayuda al camuflaje ya que les permite agarrarse a las algas subacuáticas y confundirse con ellas. Además, los ojos de los caballitos de mar se mueven independientemente el uno del otro, lo que facilita su tarea de vigilancia.

   Respecto a su hábitat, los caballitos de mar viven en las aguas marinas tropicales y templadas de todo el globo, siempre cerca de las costas, entre algas y corales. A menudo su hábitat se ve amenazado, unas veces por causas naturales, como las tormentas y movimentos sísmicos que remueven la zona y destruyen los corales, y otras veces por causas humanas, como la contaminación del agua en las zonas costeras. Por otro lado, los caballitos de mar son capturados en grandes cantidades para su uso en la medicina tradicional china, y en menor medida para acuarios, o para venderlos disecados como recuerdo en algunas zonas turísticas. También sucede que muchos caballitos de mar van incluídos accidentalmente en las redes de pesca, en estos casos hay pescadores que los devuelven al mar, pero la mayoría no lo hacen. Todos estos factores llevan a que en algunas zonas los caballitos de mar se hallen en peligro de extinción.

caballitos de mar

Créditos imágenes caballitos de mar

Foto 1: US Army
Foto 2: US Oceanic & Atmospheric Administration
Foto 3: Cawman
Foto 4: Kconnors

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