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LA AURORA BOREAL

   La aurora boreal es un fenómeno de luminiscencia que se produce en los cielos nocturnos de las zonas polares, y algunas veces también en otros puntos del planeta. Se llama aurora boreal o luces del norte en el hemisferio norte y aurora austral en el sur. También recibe el nombre de aurora polar, aplicable a ambos polos. No obstante, el nombre más utilizado es el de aurora boreal, ya que en el polo sur no hay tierras habitadas y las zonas desde donde se puede ver la aurora austral son muy escasas, por eso casi siempre que se hace mención a este fenómeno es para referirse al entorno del polo norte, donde sí que hay tierras habitadas y por lo tanto donde muchas personas pueden disfrutar de este espectáculo natural.

   El fenómeno de la aurora boreal se produce cuando llegan partículas ionizadas del sol, lo cual se conoce como viento solar, y al pasar por nuestra magnetosfera chocan contra sus gases y se dispersan, excepto en las regiones polares: allí no se dispersa sino que se almacena la energía del viento solar, y cuando hay exceso se libera y las partículas brillan, proporcionando un asombroso espectáculo de bandas de luces de colores que conocemos como aurora boreal. Las luces pueden ser de diferentes colores y tonos de rosa, rojo, amarillo, verde, azul o violeta. Los colores dependerán de los gases que formen la ionosfera terrestre, que es donde se proyecta la luz. Por ejemplo, si el viento solar choca contra oxígeno, predominará el verde amarillento o el rojo, pero si choca con nitrógeno, será una luz azulada. La aurora boreal se mueve, y puede adoptar formas distintas, desde circulares hasta franjas paralelas.

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   Este fenómeno se puede ver desde octubre hasta marzo, aunque es posible verlo a veces otros meses si la temperatura es baja. De día también se producen, pero la intensidad del brillo es muy baja y luz solar impide verlas. Respecto a la localización, cuanto más al norte nos situemos, mayor es la probabilidad de ver la aurora boreal. En América se pueden observar auroras boreales en Alaska, Canadá y Groenlandia. En Europa se ven en la región de Laponia que se extiende por Noruega, Suecia, Finlandia y Rusia, también se ven en Islandia y Dinamarca, y en Asia en Siberia (Rusia). Las auroras australes se ven con menos frecuencia por estar deshabitado el polo sur, pero en las zonas habitadas más meridionales también es posible verlas, como en Oceanía o en el extremo sur de América.

   Antiguamente, antes de que la ciencia estuviese lo suficientemente avanzada como para explicar el fenómeno de la aurora boreal, en las zonas donde se puede ver se originaron una serie de leyendas para explicar este espectacular prodigio, normalmente asociadas con la vida después de la muerte. Así los esquimales en Groenlandia pensaban que se trataba del camino hacia el cielo infinito, que se llenaba de luces y colores porque estaban subiendo espíritus. Otra tribu de Groenlandia creía que se trataba de los espíritus de niños muertos de forma violenta. Algunos pueblos del norte de Europa creían que los juegos luminosos eran señales de los difuntos avisando a su pueblo del inminente ataque de un enemigo. También había pueblos que creían que la aurora boreal estaba formada de espíritus superiores poderosos y terribles, y crearon una serie de rituales supersticiosos para protegerse de ellos, como agitar cuchillos, cantar, cubrirse la cabeza o esconder a los niños.

aurora boreal

 

Créditos fotos aurora boreal

Foto 1: Joshua Strang
Fotos 2 y 3: US National Oceanic and Atmospheric Administration

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