El espectro de manifestación de los trastornos obsesivo-compulsivos (TOC) es variado tanto en su presentación como en su intensidad y gravedad, y no siempre ha sido sencillo su estudio. El diagnóstico de TOC ha variado con los años, siendo hoy día más laxo y amplio que al principio.

El estudio de las bases biológicas del trastono obsesivo-compulsivo ha exeperimentado un gran avance gracias al desarrollo de dos nuevas técnicas de neuroimagen: la tomografía de emisión de positrones (PET) y la tomografía computarizada de emisión de fotones (SPECT). La primera permite cuantificar el flujo sanguíneo y el metabolismo cerebral; con la segunda es posible estudiar la densidad, distribución y el grado de ocupación de sistema nervioso central y los sistemas de neurotransmisión implicados en las diferentes patologías mentales. Ambas técnicas han permitido conocer más a fondo el funcionamiento cerebral y las alteraciones neuroanatómicas de los cerebros de personas que están diagnosticadas de TOC.

En algunos casos se han estudiado personas con daño cerebral que han presentado cuadros compatibles con trastornos obsesivo-compulsivos, en otro casos enfermedades neurológicas como el síndrome de Gilles de Tourette, que se caracteriza por la presencia de coprolalia, corpropraxia y tics motores repetitivos.

La mayoría de los estudios mediante exploración con PET han encontrado áreas cerebrales alteradas en pacientes obsesivos. En general, en pacientes con TOC, se aprecian tasas metabólicas elevadas en estas áreas. La mayoría de los estudios son bastantes consistentes y apuntan a una disfunción en los circuitos que enlazan la corteza orbitaria con los ganglios de la base. En los estudios con SPECT se ha apreciado un aumento del flujo sanguíneo en la región medial frontal en pacientes diagnosticos de TOC.

En general, en los estudios de neuroimagen las alteraciones neuroanatómicas detectadas se sitúan al nivel de las zonas orbitarias del lóbulo frontal, del córtex cingular y de los ganglios de la base.

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