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Esta enfermedad se caracteriza por el deterioro de las facultades mentales y por consiguiente de las físicas. Es un proceso neurodegenerativo cuya causa pese a los muchos estudios que se vienen realizando desde hace años , aún se desconocen. Lo que se ha descubierto es que aparecen en el cerebro lo que los expertos llaman "placas amiloides", unos depósitos de proteínas con aspecto de almidón que acaban por deteriorar las conexiones de las neuronas. Estas placas ya aparecen mucho antes de que se noten los primeros síntomas de la enfermedad pero en realidad todavía no hay una seguridad absoluta de que estas placas sean las causantes directas de la enfermedad o si son una consecuencia de ella.

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Los primeros síntomas son muy tenues y muchas veces pasan desapercibidos pues son lapsus de pérdida de memoria de forma temporal.  En fases siguientes se pierde fluidez en el lenguaje y se tiene dificultad para realizar tareas cotidianas como vestirse o asearse. Más tarde ya empieza el enfermo a no reconocer en ocasiones a sus familiares, aparece también incontinencia urinaria y fecal. En algunas ocasiones se dan casos de agresividad.

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El Alzhéimer ataca en mayor proporción a las mujeres pero también a los hombres y empieza cada vez a edades más tempranas, es por ello que se está estudiando la manera de prevenir la aparición de la enfermedad dentro de los medios que ya se conocen. De momento no tiene cura, aunque existen fármacos que alivian los síntomas y parecen frenar algo su evolución por lo que es muy importante detectarla en sus comienzos que es cuando el tratamiento da mejores resultados.

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Actualmente hay muchas esperanzas puestas en las células madre y una nueva vacuna que está en fase experimental. Antiguamente se asociaba esta enfermedad a la vejez pero gracias al psiquiatra alemán Alois Alzhéimer que identificó la enfermedad en sus investigaciones se supo que aunque suele aparecer en personas mayores , también puede aparecer a partir de 45 o 50 años y en ocasiones menos. Los avances que se han dado con la nueva vacuna que se esta experimentando son muy positivos y el neurólogo que es el encargado de las misma, Gurutz Linazasoro, lo constata: "La valoración no puede ser más positiva. Por fin tenemos algo que abre una puerta a la esperanza".

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