Alexi Lalas: ¿Quién fue? ¿No lo conoces? ¿Esto va de fútbol? ¿De verdad no te acuerdas de él? Es este de la foto.

Cromo Selección de Fútbol de EEUU del Mundial 94

O más bien, era... No porque haya muerto, sino porque ya no es así. Era un ser extraño, un tipo raro. Para empezar fue conocido porque jugaba al fútbol y era estadounidense. Y jugar al fútbol (o al soccer, como lo llaman ellos) en EEUU ya es una rareza en sí misma. Era un tipo de Birminghan que medía más de 1'90 y jugaba al fútbol. Que además se llamaba Panayotis de primer nombre, por aquello de sus orígenes griegos. Con lo que lo de juzgar por la pinta, es lo de menos. Era un personaje extraño. Aunque probablemente, por sus pintas y demás, sea de los más (si no el más) conocidos futbolistas estadounidenses.

Seguro si es uno de los más importantes en el resurgir de la selección estadounidense en los Mundiales de Fútbol en la década de los 90. A pesar de que en EEUU el fútbol es el octavo deporte en importancia, la selección USA desde 1990 ha asistido regularmente a cada uno de ellos, haciendo cada vez mejor papel.

Alexi en un mundial con la bandera estadounidense

Hace años, para los que tenemos una edad, fútbol y EEUU sólo estaban conectados por el Capitán Robert Hatch, aquel portero estadounidense de “Evasión o victoria” interpretado por Silvester Stallone del que Pelé dijo que “atajaba balones de la misma manera que yo actuaba”.

Se aduce que el bajo tanteo, la poca espectacularidad y los empates hacen poco atractivo el fútbol para los estadounidenses. Quizás también haya razones históricas. Hay teorías que afirman que fútbol no caló en su momento en EEUU por ser un deporte de creación británica. Los estadounidenses crearon su propio fútbol reformando el rugby. El balompié pasó a ser el 'soccer' y hablar de fútbol es hacerlo del americano.

Pero con gente como el bueno de Alexi, con su imagen y carisma, el fútbol parece que ha ido calando poco a poco en EEUU.

Con Jeans

Así nos encontramos más personajes destacados en lo que es una lista muy personal de referentes en mi cabeza que aparecen cuando pongo en mi Google neuronal “fútbol+EEUU” y le doy a buscar.

Landon Donovan: Probablemente el jugador estadounidense más importante de la historia. Un delantero goleador que marcó cinco goles en los doce partidos que disputó en tres mundiales consecutivos.

Cromo de Kasey Keller de su etapa en el Rayo Vallecano

Claudio Reyna o Kasey Keller, que jugaron cuatro mundiales, siendo además el segundo, el primer portero estadounidense en jugar en Inglaterra, Alemania y España (como es bien recordado en Vallecas, donde pasó un par de buenas temporadas).

Carlos Bocanegra (inolvidable con ese apellido) o el portero Tony Meola (inolvidable por otras cosas que ahora no recuerdo) también están en el imaginario colectivo de todos cuando hablamos de la evolución del fútbol estadounidense.

Tony Meola entonando el himno estadounidense

Pero mi favorito, y creo que el de muchos, después de Alexi Lalas, por supuesto, es Cobi Jones. Tres mundiales y quince goles con su selección contemplan a este centrocampista. Pero lo que recordamos de él (llámenme superficial y poco analista deportivo) es algo parecido a lo que nos pasaba con Alexi: Su imagen. Esas rastas que variaban de longitud y de tono dorado según el evento deportivo...

Cobi Jones en un partido con la selección estadounidense

Pero por mucho que se empeñaran todos estos y el bueno de Alexi Lalas, el fútbol en EEUU es fundamentalmente femenino. Si en cuestión masculina la referencia es Stallone haciendo de portero en la Segunda Guerra Mundial, en femenino tenemos la historia de "Quiero ser como Beckham", donde los sueños de una jugadora (en Inglaterra, cuna del fútbol) pasan por ir a jugar a EEUU ya que allí se puede ser profesional del soccer.

Y cómo la popularidad de todos los anteriores, se ve eclipsada por la figura de Hope Solo. Eterna guardameta de la selección estadounidense, icono mundial del fútbol femenino y ganadora de dos oros olímpicos. De difícil y tortuosa infancia (baste decir que recientemente contó que fue concebida en la cárcel en una visita de su madre, alcohólica, a su padre, delincuente habitual) su figura es indispensable para hablar de fútbol femenino, no sólo estadounidense.

Hope Solo en un partido con la selección de fútbol estadounidense

Pero esto no iba de Hope Solo, ni de EEUU. Ni siquiera de fútbol. Esto iba de Alexi Lalas. Aquel tipo que jugó dos Mundiales, que fue el primer estadounidense en jugar en Italia y que ahora es presidente y mánager de Los Ángeles Galaxy, equipo de la Mayor League Soccer. El futbolista con pinta de ZZ Top.

 

Pues bien, sé que llego tarde. Y sé que la foto no es reciente, pero me he encontrado a Alexi Lalas así:

Alexi Lalas en la actualidad

Y sólo me queda escribir todo esto, camuflado en algo sobre fútbol estadounidense para gritar a quién quiera escucharme: ¿POR QUÉ? ¿Por qué Alexi Lalas?.

Olvidaré todo esto y seguiré recordándote como a mí me da la gana y como creo que te recuerda casi todo el mundo. Como lo que siempre fuiste. Como un auténtico icono.

Alexi Lalas: ¡Te quise tanto!

Alexi Lalas por Steve Welsch

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